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El capital social y su potencial innovador en San José de Costa Rica

San José de Ocoa .- Muchas cosas que pasan en A. Latina no pasan en Costa Rica, y para bien. Sin un ejército que mantener y sin golpes de Estado, se fueron creando las condiciones para que hoy la innovación encuentre en la pequeña San José un lugar para experimentar en paz, concretando interesantes logros de alcance global. ¿El riesgo? Que los casos sean excepciones y la paz se convierta en siesta.

Por Andrés Almeida, especial, para América Economía Intelligence

En San José las calles no tienen nombre ni las casas tienen número, por lo que las direcciones corresponden a referencias como 300 metros al norte del higuerón viejo, el edificio rojo, Barrio San Pedro de Montes de Oca, tal como si se tratase de un pequeño pueblo, donde todos se conocen e impera la oralidad por sobre la palabra escrita.

Y casi es un pueblo, o una confederación de pueblos, pues lo que se considera como el Gran San José no es otra cosa que la conurbación de pequeñas ciudades como la misma San José, Alajuela, Heredia y Cartago, con muchos barrios al interior de cada una de estas, por lo que la tradición funciona y ser cartero no requiere de un doctorado.

Más allá de lo anecdótico, el dato refleja cierto carácter pueblerino de la capital costarricense, por lo que, de buenas a primeras, es difícil imaginar que ahí haya centenas de startups (ligadas principalmente al software, la biotecnología, las ciencias de la vida o el agro), centros de I+D, oficinas de capital de riesgo y múltiples entidades de apoyo y mentoría para la innovación. Pero los hay, y San José es un hub en el que pasan cosas, principalmente experiencias a baja escala, pero que tienen gran potencial de ir más allá de los límites urbanos de esta ciudad de 2,5 millones de habitantes.

Fue el caso de Leaf.fm, una startup de origen costarricense que ofrece música online, y que hoy compite con Spotify y Pandora, y ha logrado estar en el top 10 de las descargas de aplicaciones de música en 56 países. ¿El secreto? Un modelo de negocios diametralmente distinto a la competencia: en vez de monetizar las descargas de música y transferir el costo al usuario, Leaf cobra a los artistas un servicio de información sobre sus fans, aplicando distintas técnicas de escucha digital de los usuarios. Grito y plata en mercados emergentes, donde hay aversión a pagar online unos pocos dólares por un disco, pero donde se pagan fortunas por un ticket de un concierto. “Estamos en la competencia global, pero claramente descubrimos una ventaja competitiva por el hecho de provenir de un país emergente, lo que nos ha hecho fuertes también en África y ciertas partes de Asia”, dice Gilbert Corrales, fundador de la startup.

Hoy los headquarters de Leaf están en Newcastle, en el Reino Unido, pero mantienen buena parte de la operación en San José. “Abunda el talento de ingenieros y programadores”, asegura Corrales.

Otro caso paradigmático es el de Intel. Si bien en los 90 Costa Rica sacudió el mundo tech de la época al atraer a San José la primera inversión fuera de Estados Unidos por parte de este gigante tecnológico, para muchos la noticia del cierre de la planta de ensamble de chips en 2014 fue el epílogo de una apuesta perdida, pues pocos creían que la inauguración de un Centro de I+D de Intel en su lugar iba a compensar el cierre.

“Intel nunca se fue de Costa Rica”, dice Timothy Scott, director de asuntos corporativos de la compañía. “Lo que pasó es que la empresa decidió cambiar el carácter de su operación en el país, pasando a ser un centro de I+D y también un centro global de servicios, como recursos humanos o finanzas”, explica el ejecutivo. “Y si bien es cierto que las ventas de Intel ya no son las mismas, el cambio ha sido importante en términos cualitativos, pues hoy la empresa cuenta con 2.100 colaboradores en San José, en instancias en que antes del cierre de la planta de ensamble contaba con 2.700. Un poco más que ahora, pero con un cambio sustantivo en la cualificación de estos y el potencial innovador que eso conlleva”, dice Scott.

La razón de este cambio, según Scott, se debió a que Intel vio la oportunidad de experimentar con I+D en Costa Rica, antes de lanzar productos o servicios a escala global, a la vez que, reconoce, los costos laborales ya no justificaban mantener la maquila de chips.

“Tenemos siete equipos de ingenieros trabajando en proyectos de internet de las cosas, big data e inteligencia artificial que se prototipan y testean en San José, de los cuales aproximadamente tres al año se transforman en productos o procesos de Intel a nivel global. El primero de ellos, un scanner 3D, se vendió primero en Bélgica”, dice Federico Castro, director de tecnología para América Latina de Intel.

“Es que somos un laboratorio”, dice Tomás de Camino, director de Fundación Costa Rica para la Innovación. “En San José, Amazon y Walmart han pilotado experimentos de delivery con drones”, ejemplifica.

De tal modo, a la imagen primera de una ciudad bucólica, donde las calles no necesitan nombre, hay que superponerle algunos drones circulando con los logos de los corporativos más grandes y dinámicos del planeta.

La imagen es posible, en buena parte, por razones históricas, que estas hacen de Costa Rica una excepción no solo en Centroamérica, sino en América Latina. El país no tiene ejército desde 1948, tres años después del fin de la Segunda Guerra Mundial, y no ha vivido golpes de Estado en el siglo XX ni recientemente. “Esto ha sido claramente una ventaja, pues ha permitido al país concentrarse en educación y salud, por lo que se cuenta con una base indispensable para desarrollar la economía del conocimiento”, dice De Camino.

Históricamente Costa Rica ha tenido el mayor porcentaje de gasto público en educación y salud en la región, por sobre Argentina, Chile y Uruguay (aunque este último ha tenido periodos en que ha superado a Costa Rica en salud), lo que explica, por ejemplo, que sea el país latinoamericano que tiene actualmente la mayor proporción de la fuerza laboral empleada en los sectores de servicios intensivos en conocimiento (25%), según la OIT.

La ausencia de graves conflictos también se explica (y es causa, en una relación dialéctica) por un rasgo cultural que incide fuertemente en el potencial innovador de Costa Rica: el capital social distribuido en la población. “La diferencia entre ricos y pobres no es tan grande como en el resto de América Latina. La creencia histórica de que todos los ciudadanos somos iguales ha sido y sigue siendo muy fuerte. El índice de Hofstede que mide la distancia de poder en distintas culturas nos ubica en la posición 35 al lado de Alemania y debajo de cualquier país hispanoparlante”, dice Juan Carlos Barahona, profesor de gestión de la innovación y la tecnología en INCAE Business School. “Y el capital social es una de las características que explican el potencial innovador de las personas y de los países”, concluye.

Fuente: Lapatilla.com


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